We gaan ons aanbod verbeteren

Vincent Toulotte over de toekomst van het toerisme in Frankrijk

Tekst & fotografie: Andy Arnts       

Gepubliceerd in: 'En Route' (12/2010)

 

Ondanks de toenemende concurrentie is Frankrijk wereldwijd nog steeds de populairste vakantiebestemming. Maar om die koppositie te handhaven, zal er het nodige moeten veranderen. Vincent Toulotte, directeur van Atout France Nederland, evalueert de afgelopen twintig jaar en blikt vooruit op de toekomst: 'We zullen moeten investeren in onze service.'

Vijf jaar werkt hij nu bij de Nederlandse vestiging van Atout France. Daarvoor bekleedde hij dezelfde functie in Spanje, Oostenrijk en BraziliŽ. 'Al twintig jaar hetzelfde werk,' lacht hij, 'maar wel steeds in een andere omgeving en cultuur. Ieder land heeft zijn eigen mentaliteit en manier van werken. Dat maakt het voor mij erg interessant. Het dwingt me om open minded te zijn, wil ik goed kunnen functioneren. Ik zie dat als een verrijking voor mijn persoonlijkheid. Volgend jaar zal ik opnieuw moeten verhuizen, omdat ik om diplomatieke redenen niet langer dan zes jaar op dezelfde locatie mag werken. We vallen namelijk onder de ambassade.'

De grootste op papier
Toen Vincent Toulotte in 2005 van BraziliŽ naar Nederland kwam, trof hij een totaal andere markt aan. 'In BraziliŽ praat je over 400.000 toeristen die naar Frankrijk gaan. In Nederland zijn dat er ruim 2 miljoen, terwijl het land veel kleiner is. Nederland is na Groot-BrittanniŽ en Duitsland de derde markt voor Frankrijk. In het totaal ontvangen we jaarlijks ruim 74 miljoen toeristen. Daarmee zijn we al twintig jaar het meest bezochte vakantieland. MaarÖ wat de inkomsten betreft, staan we op de derde plaats, na de Verenigde Staten en Spanje. Dat heeft vooral te maken met de definitie van het begrip 'toerist'. Volgens de regels van de Organisation Mondiale du Tourisme (OMT) is een toerist iemand die minimaal ťťn nacht buiten zijn eigen land verblijft. Wanneer dus een Duitser naar Spanje op vakantie gaat en onderweg tweemaal in Frankrijk overnacht, wordt dat gerekend als twee toeristen. Vandaar dat wij op papier weliswaar het meest bezochte land zijn, maar minder inkomsten genereren.'

Economische crisis
De huidige recessie zal daar vermoedelijk ook niet snel verandering in brengen. Toulotte: 'Sinds 2000 is het aantal toeristen met 3 miljoen afgenomen. Onder meer doordat er steeds meer concurrentie is bijgekomen. In 1990 waren er ongeveer 100 vakantielanden. Dat aantal is inmiddels verdubbeld. Het is dus geen grote verrassing dat onze markt terugloopt. Bovendien is de devaluatie van de Pond van sterke invloed geweest op het aantal Britse bezoekers. Aan de andere hebben we dankzij de crisis weer mensen aangetrokken die vroeger naar verre bestemmingen reisden en nu wat dichter bij huis bleven. Maar we zijn optimistisch. Ons doel is om in 2020 wat inkomsten betreft op de eerste plaats te staan.'
Voor het echter zover is, moet er nog veel gebeuren, weet Toulotte: 'De afgelopen jaren hebben wij grote moeilijkheden gehad om ons aanbod te verbeteren. Binnen de hotelsector werd bijvoorbeeld niet altijd aan de internationale normen voldaan. Dat gaat nu veranderen. In Frankrijk is men er zich terdege van bewust dat er geÔnvesteerd moet worden in de kwaliteit van onze accommodaties. En niet alleen op het technische vlak. Met name de service willen we naar een hoger niveau brengen.'
Nieuwe classificatie
Om dit doel te realiseren is in 2008 een nieuwe classificatie gelanceerd voor hotels, residenties en campings. Toulotte haalt een brochure tevoorschijn: 'Kijk, dit is de informatiegids voor hoteleigenaren, waarin wordt gewezen op het belang van de nieuwe classificatie. Het gaat niet meer alleen om de grootte van de kamer of de badkamer, maar ook om de manier van verwelkomen of welke internetfaciliteiten men heeft. Er wordt gemeten aan de hand van een groot aantal criteria. Om 2 of 3 sterren te krijgen, dient men te voldoen aan 200 normen. Dat is echt revolutionair. Voor 4 sterren zijn dat er 250 en voor 5 sterren zelfs 300. Men zal zich dus opnieuw moeten bewijzen en dat is nodig, want nu heb je
in een 2-sterrenhotel soms een betere service dan in een 3-sterrenhotel.
'Overigens is niemand verplicht om zich bij de nieuwe classificatie aan te sluiten. Wel is bepaald dat de huidige classificatie in 2012 gaat verdwijnen. Iedere hotelier is dan verplicht het oude bord van de muur te verwijderen. Heb je dan geen nieuwe, dan val je dus buiten de classificatie, met alle nadelige gevolgen van dien.'
Taal
Een belangrijk onderdeel van een hoger serviceniveau is - en dat is voor de Fransen lang een struikelblok geweest - een betere beheersing van vreemde talen.
Vincent Toulote begint te glimlachen. 'Ja, de Fransen hebben altijd het imago gehad dat ze uitsluitend Frans spraken, maar tegelijkertijd ontvingen wij wel de meeste toeristen van de wereld. Dat is dus niet logisch. Bovendien denk ik niet dat men in Spanje - onze grootste concurrent - zoveel beter Engels spreekt dan bij ons. In feite is het een historisch probleem:
'Omdat ons land zoveel variatie kent, gaat slechts 17% in het buitenland op vakantie. Dat is al meer dan vroeger, toen hele generaties nimmer het land verlieten. Een andere oorzaak is het onderwijssysteem. Op Franse universiteiten wordt een taal niet onderwezen om te worden gesproken, maar om te worden geschreven. Het spreken is dus altijd wat achtergebleven. Daarom doet een Fransman dat ook liever niet, uit angst niet serieus te worden genomen als hij een taal slecht beheerst.'
Stilte.
'En dan is er geloof ik nog een derde reden: de organisatie van het toerisme in Frankrijk. In Spanje zie je dat het toerisme sterk geconcentreerd is in bepaalde landsdelen. Dan is het taaldilemma veel eenvoudiger op te lossen. Je hoeft dan alleen maar in die specifieke gebieden een informatiekantoor te openen waar men twee of drie talen beheerst. In Frankrijk is het toerisme echter verspreid over het hele land. Dat maakt het veel lastiger. Het kost ons veel meer tijd om dat allemaal goed te organiseren.'

 

Ontwikkeling
'Gelukkig is de jongere generatie zeer internationaal georiŽnteerd. Mede dankzij internet, Ipods en dergelijke. Alles is tegenwoordig in het Engels. Er zijn ook betere faciliteiten om een nieuwe taal te leren. Op Franse basisscholen krijgen de kinderen al Engelse les. Dat was twintig jaar geleden volstrekt ondenkbaar. De huidige Franse samenleving is veel meer open minded. We reizen ook meer. Dezelfde omslag zie je in de ontwikkeling van de toeristische sector. Voorheen lag de nadruk op allerlei prestigieuze nieuwbouwprojecten. Nu streven we er juist naar om de natuur in onze kustgebieden te beschermen. En om alle bestaande hotels, residenties en campings naar de internationale standaard te brengen. Dat is onze nieuwe missie en daarin gaan we slagen. Daar ben ik van overtuigd.'

© Andy Arnts, 2010